The electron shepherds

Electrons only obbey the law of Physics. And in Physics, using electrons to produce work is called ‘power’. Power is what drives electrons and power is what electrons produce, for the lucky ones that can master them. In Spain, a ‘small’ lobby of utility companies have the power to shape a big part of our future. But many knowledgeable individuals are resisting, mostly through bottom-up, self-organizing initiatives. They don’t have the power to master all the electrons in our networks, but they can shepherd them into more social pastures.

On October 23, 2016 the price of electricity in Spain broke a new record hitting 182 EUR per MWh (Megawatt per hour). While utilities and the Spanish government blame the severe drought as the main responsible, consumers and independent experts argue that the Spanish energy market is far from perfect. The fact is that the price of electricity rises when the resource is most needed, rocketing around July-August and December, when air-conditioning and heat demands are at their highest, in which seems a sort of “uberized” behaviour. Since the energy market is a heavily regulated environment, and given that Spain has a well-known track of questionable energy policy, many argue that we are not facing a market flaw, but a government failure. Continue reading

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Alumbrado inteligente, sensible y con “sentido”

El diseño de sistemas de alumbrado inteligente pone de manifiesto algo que comentaba hace tiempo, en un post titulado “Smart Cities: sentido y sensibilidad”a la hora de desplegar nuevas soluciones tecnológicas en nuestras ciudades, hay que ser cuidadoso en no poner el “cerebro” (software) antes que la “sensibilidad” (los sensores) y, especialmente, que todo esto no fuera en contra del “sentido” (el factor humano y social).

Los ingenieros tenemos una fe casi ciega en la tecnología, hasta tal punto que tenemos tendencia a pensar antes en la solución que en el problema. Hace un par de años di un taller de “Smart Cities sin tecnología” en San Sebastián. Diseñamos un sistema de atención temprana a personas de avanzada edad usando a los tenderos del barrio como “vigilantes”, que ponían pegatinas rojas o verdes en el escaparate en función de que estas personas hubiesen o no pasado por la tienda en su rutina habitual, para proporcionar al asistente social del barrio, en su paseo diario, un “cuadro de mando” en tiempo real. Continue reading

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La economía circular de las ideas

En Madrid existe un barrio llamado La Prosperidad (“la prospe”), y en Barcelona otro llamado “Prosperitat”. Como sabían ya nuestros abuelos cuando migraron desde el campo a mitad del siglo XX, las ciudades son generadores de “prosperidad” (con sus desigualdades, diferencias e imperfecciones). Ocurre que, a medida que la población urbana aumenta (y ya somos más de 3.500 millones) surgen nuevos problemas que es necesario afrontar, como la contaminación, la inseguridad (fruto de la combinación entre desigualdad y proximidad), o la movilidad. Cuando aplicamos la tecnología para buscar soluciones hablamos entonces de “Smart Cities” o “Ciudades Inteligentes” (aunque aplicar el adjetivo “inteligente” a un lugar habitado por multitud de seres humanos no sea sino alimentar un monumental oxímoron).

La inteligencia de las ciudades la prueba el hecho de que éstas siempre han sido generadores de soluciones para nuestros problemas más acuciantes: ofrecieron seguridad en la Edad Media, propagaron el virus emancipador de la Ilustración, y representaron la esperanza del ascensor social durante la revolución industrial. Con cada oleada de nuevos habitantes, tuvieron que ingeniárselas para lidiar con nuevas dificultades derivadas de la concentración de población: primero fueron los sistemas para la conservación, almacenamiento y distribución de agua y alimentos lejos de sus centros de producción. Después, las redes de saneamiento. Finalmente, las grandes infraestructuras viarias para conectar los centros de trabajo con las zonas residenciales, siguiendo un modelo “zonificación” y de expansión urbana tan insostenible medioambientalmente como empobrecedor de nuestra vida ciudadana. Continue reading

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Zaragoza Sources the Code to Citizen Co-Creation

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Co-creation workshop of the open mobility challenge “Bicisur”

Back in 2003, a group of local geeks and open source advocates met with Zaragoza’s future mayor Juan Alberto Belloch who, after being the last all-mighty minister of Justice and Interior in the last of prime minister Felipe González’s cabinet, was running for office for his second term. After a short immersion in the open source community, Belloch “fell instantly in love” with Linux philosophy and quickly made open source-based innovation one of the axes of his political campaign. His plans included turning the northeastern capital of the Spanish Aragón into the “Redmond of the European free software world,” for which purpose his team projected a 102-hectare innovation district, a city-wide free public wireless network and an ambitious campaign of digital literacy, with the city hall leading and paving the way by becoming one of the most advanced European administration in systems migration towards open source software. In an article appeared in Wired in May 2003 he declared “this open source battle might not be easy, but ‘open’ is the way it must be.” Continue reading

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Ciudades digitales del bien común

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Fotografía: @EBiencomun

¿Son posibles las ciudades digitales del bien común? ¿Podemos empezar a imaginarlas? ¿Es posible construirlas o, por el contrario, son y seguirán siendo una utopÍa? El 17 de Junio de 2016 tuvimos la suerte de participar en nuestra ciudad, Zaragoza, en la mesa redonda “La como marco de encuentro para la transformación económica y social”, que sirvió de arranque para la tercera Asamblea de la Economía del Bien Común.

Para empezar, sean cuales sean los pasos para poner en marcha una economía del bien común éstos pasarán por las ciudades, aunque sólo sea porque es en ellas donde la gente ha decidido vivir. Y donde hay mucha gente, hay muchas ideas, por eso nuestro trabajo consiste en conectarlas con las infraestructuras digitales de la ciudad. De esta manera podemos aspirar a diseñar los servicios públicos no de abajo a arriba, sino de manera colaborativa. Por eso hemos puesto en marcha, nos recuerda la concejal Teresa Artigas en la inauguración, laboratorios como el Open Urban Lab. Continue reading

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Smart lighting, public space and urban innovation

dwp

Photo by Carlo Ratti Associatti

The Italian magazine “Luce et Design” interviewed us for its April 2016 number. We talked about topics such as urban innovation strategies, smart lighting, digital art, public space and… refugees. We share a translation of the interview in English.

Luce Et Design: What was your training course?

I had my masters degree as a Telecom Engineer at the University of Zaragoza, back in 1997. After almost twenty years of practice I added to my training a masters degree in city sciences by the Politechnic University of Madrid.

LED: On which essential techniques and strategies did you base your intervention to turn Zaragoza into a Smart City?

Zaragoza’s implementation of its own unique Digital City model will at a particularly difficult time for the both city and its inhabitants have the concept of open source as its connecting theme: open data, free software, accessible networks and open government, meaning a truly transparent and participatory administration.

In addition to this, it shall have an open code architecture which gives rise to reconfigurable buildings (“open place making”), new digital public spaces that are made up of, used and reconfigured by the public itself; spaces where they exercise their participation, grow in knowledge and strengthen their digital links with the city. Continue reading

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Smart city research highlights

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Tampere urban fabric. worldarchitecture.org

The renowned Finish research instititution VTT has just published Smart city research highlights, an extensive guide to the scientific progress on the field of the smart cities.

Many have tried to define what a smart city is, or should be, and many have failed. The question is kind of resolved by reading through the dozens of projects that researchers in VTT are working at, and by reflecting at the subsequent challenges they are addressing.

Boosting collaborative planning with visualization technology, developing new urban services by citizen-driven co-design, use of gamification to foster mutual learning in healthcare, augmented reality for building maintenance, visual and participative urban planning tools, or ICT supported business in energy positive neighborhoods… are just a few glimpses of a wide array of disciplines that are enlightened by means of VTT’s research efforts. Continue reading

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